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LA CONSTELACION DE LEO

Es la sexta constelación del Zodíaco. Es una de las constelaciones más bellas de esta zona del cielo.

Recuerda perfectamente, viendo las estrellas que configuran la constelación, la figura del rey de los animales. La estrella más importante es Regulus, que se encuentra de nosotros a 85 años-luz y tiene una magnitud de 1,35. La constelación de Leo es muy ancha en el sentido de las ascensiones rectas. La estrella que se encuentra en la cola del León o estrella "beta", llamada Denébola, es un hermoso par de colores anaranjado y azul. La constelación la atraviesa el plano del Ecuador.

En este punto es obligado hablar del enjambre meteórico de las Leónidas, que proviene de la desintegración del cometa Tempel-Tuttle, descubierto hace muchos años. Los antiguos investigadores, fijan la primera aparición del cometa, en el año 903 de nuestra era.

En las épocas en que retorna este cometa, que lo hace cada 33 años, el espectáculo de las Leónidas, es extraordinario. La mayor manifestación de lluvia meteórica nunca vista por los ojos del hombre, tuvo lugar el 13 de noviembre de 1833. El cielo nocturno, según leemos en algún libro, pareció incendiarse bajo el denso bombardeo de partículas cósmicas y durante largas horas se llenó de silenciosas estelas, fosforescentes que produjeron una impresión y una admiración profunda, entre los pueblos de Europa que lo presenciaron.

En el último paso del cometa, que se produjo en noviembre de 1966, el espectáculo volvió a ser grandioso. Parece que se contaron de 2.000 a 2.500 meteoros por minuto. El cielo parecía estar literalmente en llamas. La próxima cita con el cometa, tendrá lugar hacia el 17 ó 18 de noviembre de 1999. En esos días, tendremos ocasión de comprobar si se repite el maravilloso espectáculo pirotécnico que vieron nuestros padres.

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La mitología, nos trae una ligera mención a la estrella más brillante de la constelación. Regulus, significa "pequeño rey". En Egipto, dice la leyenda que hacia abril, en que se observa muy bien esta constelación, el río Nilo se desbordaba y venían los leones del desierto para beber. Al pasar el tiempo, la cabeza del león y el cuerpo entero, se han utilizado mucho para adornos de fuentes y parques.

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